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文教新聞 : 轉載UDN文教:閱讀數學/拯救千萬人的統計圖
作者 圖書組長 於 2017年05月08日 13:08:28 (388 次閱讀) 該作者發佈的其他新聞

上週我們介紹愛倫•坡運用統計的經典推理小說《金甲蟲》,這周繼續聊聊相關話題。統計不僅僅是「數數」這麼簡單的一件事,整理資料、呈現資料、解讀資料,都是相當重要的課題。許多圖表例如長條圖、圓餅圖、折線圖,就是為了讓我們能更方便地理解數據。有一句英語俗諺這麼說:

“A picture is worth a thousand words(一張照片勝過千言萬語)”

統計也是,許多數字效果不如一張圖。十九世紀的倫敦醫生約翰•史諾(John Snow)對此深表認同。

§

十九世紀的倫敦有250萬人居住,然而,由於缺乏對應的基礎建設,倫敦市區相當骯髒。牲畜與人們生活在一起,排泄物與垃圾都無法得到有效的管理與清潔,倫敦繁榮的代價是骯髒,與跟在骯髒背後的傳染病。當時霍亂是很嚴重的傳染病,倫敦當局起先對此束手無策,只能一再整理市容,想辦法把街道弄得乾淨些,認為這樣就能遏止霍亂滋生蔓延。

史諾醫生覺得這樣沒效,霍亂是水傳染,但他的論點始終沒有被採納,直到某年,倫敦蘇活區爆發嚴重的霍亂,幾天之內有許多人死去。住在附近的史諾醫生沒有選擇逃離避難,反而展開詳盡的調查。他知道蘇活區有一個許多人使用的汲水幫浦,他挨家挨戶調查,詢問是否有飲用該幫浦的水,以及是否有家人因為霍亂喪生。最後得出了結論,許多飲用那個幫浦水的家庭都有人喪命,沒有飲用的多逃過一劫。他有一份詳盡龐大的數據資料可以佐證這件事情,但他需要更簡單,能讓人更一目了然的呈現方式。

1854年斯諾在倫敦霍亂爆發時研究個案時用的地圖。圖/維基百科1854年斯諾在倫敦霍亂爆發時研究個案時用的地圖。圖/維基百科

於是他繪製了一張地圖,地圖上好些門牌旁都有一條黑色的柱子,代表的就是住在這裡的人,有多少人因為霍亂而喪生。從這張圖可以清楚看到,以那個幫浦為中心,越靠近幫浦的區域有越多門牌上被註記了長長的黑色柱條。史諾帶著這張地圖去宣揚他的論點,最終,倫敦當局認同史諾的論點,卸下了幫浦的手把。之後的霍亂爆發,人們也因為意識到水傳染,特別注意飲用水的來源,霍亂不再是宛如黑死病一樣的存在。這一切當然不能完全歸功於史諾的統計地圖,但它扮演了一個很重要的腳色,讓更多人一眼就知道史諾想傳遞的資訊。

數學不只能簡化問題,同樣也能簡化溝通。